Zhang Guimei guía a las estudiantes en un ejercicio entre clases en la escuela secundaria Huaping Girls en Lijiang, provincia de Yunnan, el mes pasado.

En la ceremonia de inicio del nuevo semestre, la primera escuela secundaria gratuita para niñas de China recibió un regalo especial, la bandera nacional izada en la Plaza Tian'anmen de Beijing el 1 de septiembre de 2008, el día en que se fundó la escuela.

El Comité de Gestión de Tian'anmen envió la bandera a la escuela para mostrar su agradecimiento a su fundadora y directora, Zhang Guimei, y su dedicación a la educación de las niñas en las áreas menos desarrolladas del país.

Desde que se fundó la escuela secundaria Huaping Girls en Lijiang, provincia de Yunnan, se han graduado en ella alrededor de 2.000 niñas de familias empobrecidas y todas se han matriculado en universidades.

Dirigidas por Zhang, las estudiantes hicieron un voto solemne a la bandera nacional.

"Defenderemos la bandera nacional con nuestras vidas y defenderemos a nuestro país con nuestras vidas".

Durante la ceremonia, Zhang, de 64 años, recordó la primera vez que enseñó en un aula hace más de 40 años. Debido al nerviosismo, llamó a sus alumnos "camaradas", y se burlaron de su mala letra en la pizarra.

Sin embargo, después de que terminó la clase, muchos estudiantes la elogiaron y dijeron que querían que continuara enseñando allí, ya que no habían tenido un maestro durante varios meses.

"Necesitamos maestros. Necesitamos maestros que nos enseñen", decían los estudiantes, según Zhang.

"Cuanto más conozco a los estudiantes, más quiero cambiar su destino a través de la educación", afirma Zhang.

La maestra recuerda que a menudo realizaba visitas domiciliarias para evitar que los estudiantes abandonaran la escuela, lo que significaba que tenía que viajar varias horas para ir a sus casas en lo profundo de las montañas.

Con el tiempo, descubrió que muchas niñas abandonaban la escuela porque sus familias creían que era inútil que recibieran educación avanzada. Se dio cuenta de lo desprovistas de esperanza que estaban las niñas de las zonas menos desarrolladas y de lo mucho que sus familias las descuidaban, sacrificando su potencial por el de los niños de sus comunidades y obligándolas a comenzar a trabajar o casarse a una edad temprana para obtener regalos de compromiso y mejorar las condiciones familiares, lamentó Zhang.

Así, decidió fundar una escuela secundaria pública gratuita para niñas en 2002, una idea que fue recibida con gran escepticismo. A pesar de su compromiso y tenacidad, solo pudo recaudar 10.000 yuanes ($ 1.200 en ese momento) en cinco años.

Después de enterarse de su búsqueda, la rama y el gobierno local del Partido Comunista de China establecieron un grupo de trabajo especial para ayudarla a realizar su sueño de abrir la escuela.

La escuela ha inscrito a 159 estudiantes de primer año de secundaria este año. Un video reciente publicado por la Agencia de Noticias Xinhua que muestra a Zhang consolando a una estudiante de primer año que había perdido a sus padres se volvió viral en las plataformas de redes sociales.

Zhang le decía a la estudiante que podía acudir a ella en busca de ayuda cuando tuviera dificultades y que no tenía por qué temerle a nada ahora que había venido a estudiar a la escuela.

"Una niña puede influir en las próximas tres generaciones", señaló una vez Zhang. "Una madre educada y responsable nunca permitirá que sus hijos abandonen la escuela".

Sin embargo, años de arduo trabajo y dedicación han hecho mella en su cuerpo.

Tiene una docena de enfermedades y sus dedos y muñecas están cubiertos con tiritas para aliviar el dolor. Para que sus estudiantes estudien de manera disciplinada, ella vive en el dormitorio de la escuela y mantiene el mismo horario apretado que ellos, levantándose alrededor de las 5 am y acostándose después de la medianoche.

Insiste en las visitas domiciliarias durante todo el año para más de 1.500 estudiantes, registrando una distancia acumulada de más de 110.000 kilómetros. También es la "madre" de más de 130 huérfanos en el Hogar de Niños Huaping.

Ella ha recibido títulos honoríficos como Marcadores de la Bandera Roja Nacional de Mujeres, Miembro Nacional Destacado del Partido Comunista, Modelo de los Tiempos, Modelo Nacional de Alivio de la Pobreza y la Medalla del 1 de julio, el premio más alto que el Comité Central del Partido Comunista de China otorga a la miembros destacados del Partido de la nación.