Der Großhandelsmarkt Huanan für Meeresfrüchte in Wuhan in der Provinz Hubei ist der Ort, an dem der erste Ausbruch des neuartigen Coronavirus gemeldet wurde.

Der Großhandelsmarkt Huanan für Meeresfrüchte in Wuhan in der Provinz Hubei, an dem der erste Ausbruch des neuartigen Coronavirus gemeldet wurde, liegt nur etwa 800 Meter vom Bahnhof Hankou entfernt, einem der geschäftigsten in der Stadt. Der Ausbruch fiel mit der Reisehochsaison zum Frühlingsfest, auf Chinesisch Chunyun, zusammen, die in diesem Jahr vom 10. Januar bis 18. Februar andauert und in der viele Millionen Chinesen für Familientreffen durch das Land reisen. Um die Ausbreitung des Virus einzudämmen, kündigten die Behörden in Wuhan an, dass das öffentliche Verkehrssystem der Stadt am 23. Januar ab 10.00 Uhr außer Kraft gesetzt werde und Flug- und Bahnreisende nicht mehr abreisen dürften.

Am 26. Januar teilte das Chinesische Zentrum für Krankheitsvorbeugung und -kontrolle mit, seine Experten hätten 585 Proben von dem Meeresfrüchtemarkt gesammelt und 33 positiv auf das Virus getestet. Die meisten der 33 Proben wurden im westlichen Bereich des Marktes gefunden, wo regelmäßig Wildtiere gehandelt wurden. Am selben Tag wurde in einem Artikel in der Zeitschrift Science argumentiert, dass der Meeresfrüchtemarkt möglicherweise nicht die Quelle des Virus gewesen sei. Sie zitierte Daniel Lucey, einen Spezialisten für Infektionskrankheiten an der Georgetown University in Washington, mit den Worten, dass sich das Virus möglicherweise ausgebreitet habe, bevor die Fälle auf dem Markt Ende Dezember entdeckt wurden. Seine Hypothese basierte auf klinischen Fällen, die von chinesischen Forschern in der medizinischen Fachzeitschrift The Lancet veröffentlicht wurden.

Am 3. Februar wurde in der Zeitschrift Nature von chinesischen Forschern die These veröffentlicht, dass das neuartige Coronavirus 2019, oder 2019-nCoV, zu 96 Prozent mit einem Fledermaus-Coronavirus auf der Ebene des gesamten Genoms identisch ist. Das erstere Virus verwendet auch den gleichen Zelleintrittsrezeptor, ACE2, wie SARS-CoV, was bedeutet, dass die wahrscheinlichen natürlichen Wirte für das 2019-nCoV Fledermäuse sind. Vier Tage später gab die South China Agricultural University in der Provinz Guangzhou bekannt, dass basierend auf einer kürzlich von der Universität und anderen Forschungsteams durchgeführten Studie der Pangolin ein Zwischenwirt des 2019-nCoV sein könnte. Die Untersuchung ergab, dass die Genomsequenz des von Pangolinen getrennten neuen Coronavirus-Stamms zu 99 Prozent mit derjenigen identisch war, die von infizierten Personen entnommen wurde. Ein Bericht der Guangzhou Daily zitierte Shen Yongyi, einen Forscher der Universität, mit den Worten, dass das 2019-nCoV wahrscheinlich bei Fledermäusen entstanden sei.

Der Ausbruch der Coronavirus-Pneumonie trat jedoch im Winter auf, wenn Fledermäuse Winterschlaf halten, sodass es sehr wahrscheinlich ist, dass das Virus von einem Zwischenwirt übertragen wird. Er sagte, es sei möglich, dass eine Reihe von Wildtieren solche Wirte seien. Chen Huanchun, ein Mitglied der Chinesischen Akademie für Ingenieurwissenschaften, sagte auf einer Pressekonferenz in Wuhan am Sonntag über Präventions- und Kontrollmaßnahmen für das neuartige Coronavirus, dass die Aufzucht von Wildtieren reduziert werden solle und die Menschen es vermeiden sollten, diese zu essen. Rund 78 Prozent der neuen Infektionskrankheiten beim Menschen hingen mit Wildtieren zusammen oder stammten von ihnen ab, sagte Chen.